New Horizons: Misión a Plutón


El 19 de enero del año 2006 la NASA lanzó desde Cabo Cañaveral la sonda New Horizons, una nave espacial no tripulada destinada a explorar Plutón, sus lunas Caronte, Nix e Hidra y, aún más allá, El Cinturón de Kuiper.




Llegará a su destino en el mes de Julio del año 2015. En marzo del año 2007 aprovechó la asistencia gravitatoria del Planeta Júpiter para acelerar su trayectoria su velocidad de crucero. Se trata del vehículo de fabricación humana más rápido construido nunca. Alcanza una velocidad de 17.193 metros por segundo.

Para su lanzamiento se empleó un cohete Atlas V con una tercera etapa para aumentar su velocidad de escape. Eso le dio un empuje total de 9 MN y una masa total de 726 mil kg. Ya en órbita se utilizó un propulsor Centauro de segunda etapa, con cuya aceleración logró alcanzar la luna en apenas 9 horas de viaje.





Sus objetivos principales son la caracterización global de la morfología y la geología del planetoide Plutón y de sus tres satélites. Los sobrevolará a una distancia lo suficientemente cercana como para poder estudiar la composición superficial de los cuatro cuerpos. Tomará por primera vez fotos cercanas de Plutón y Caronte en Alta resolución. Otros objetivos de la misión son la búsqueda de anillos y satélites adicionales alrededor de Plutón, y la caracterización de dos o tres objetos del Cinturón de Kuiper.

El cinturón de Kuiper es un conjunto de cuerpos de tipo cometa que orbitan alrededor del Sol a una distancia aproximada de entre 30 y 100 Unidades Astronómicas (Cada UA equivale a 149,5 millones de kilómetros aproximadamente)



En su paso por Júpiter aprovechó para tomar fotografías y vídeos de algunas de sus lunas. Por ejemplo, de la luna Io pudo fotografiar su volcán Tvashtar, cuya erupción tiene una magnitud tal que dejó una estela gaseosa de 290 km de altura.

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